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获字节和好未来投资、融资总额1.28亿美元,这所“民办”大学重新定义高中教育

作者:阿宅 发布时间:

获字节和好未来投资、融资总额1.28亿美元,这所“民办”大学重新定义高中教育

作者:阿宅 发布时间:

摘要:不论是招生还是宣传方式,Minerva一直走的是小而精的路线。

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图源:图虫创意

芥末堆 阿宅 1月6日 报道

近日,字节跳动推出大力教育整体品牌引发关注。在高等教育阶段,字节跳动曾在2019年领投Minerva Project的C轮5700万美元融资。

对标传统高校模式,Minerva伴随“创新”标签诞生,一成立就获得了硅谷著名风投公司Benchmark Capital的2500万美元巨额种子轮投资。此外,好未来创始人兼CEO张邦鑫以及字节跳动CEO张一鸣先后加入Minerva Project的董事会。目前Minerva Project的融资总额已达1.28亿美元。

虽然Minerva大学已经成为Minerva的品牌符号,但Minerva并不局限于此。除了大学,Minerva也开发了研究生课程,而且最近又在对更加基础的高中教育“下手”。

大学四年辗转不同国家,10%的学生来自中国

提到Minerva,首先能想到的应该就是它的大学项目——Minerva Schools at KGI。

线上教学、不同国家游历、“无歧视招生”、低录取率、不那么昂贵的学费等特点都是Minerva大学的属性。大学四年生活不只固定在一个校园、辗转去往不同国家的7个城市,这一教学模式或许着实令人印象深刻。

除了非营利大学项目,Minerva旗下还有Minerva Project这个营利版块,即主要为Minerva大学项目提供技术平台,并且近几年也开始向其他学校和机构出售课程、技术平台和教学法,这部分业务已经成为Minerva Project的主要收入来源。

除了上述部分,为给予Minerva大学项目更多资金支持,Minerva还成立了不以营利为目的的Minerva Institute,目的是寻求外界捐赠和资助。

诞生于2012年,Minerva在成立之初就喊出了其目标:重塑美国高等教育。而这样的雄心壮志一开始就吸引了诸多关注,不论是来自投资者的还是教育从业人员的。

Minerva在成立2年后才开始招第一届学生,起初只在全球2000多份申请中录取了约30名学生,经过6年,所有年级人数已达630人。

虽然学生人数相比最初增加了不少,但说实话这个招生规模跟其他学校比起来并不算大,这并不是因为申请人数少而导致的。相反,Minerva大学收到的申请很多。Minerva亚洲执行总裁Kenn Ross透露,2019年申请人数约2.3万,而在疫情之下2020年秋季的申请数量逆势增至2.5万,对比最终录取人数,可见Minerva大学的录取率之低。

美国知名高校招生公平问题诟病已久,而Minerva的原则是并不规定学生来自哪些国家、种族和宗教,也不看社会经济水平。

值得注意,中国学生在其中占不小的比例。Ross提到,“因为我们对任何类型的学生都没有配额、最低或最高限额,所以中国学生的数量和比例会随着时间而波动。Minerva第一届的28名学生里有7名中国学生。从那时起,中国学生的平均占比一直在10%左右(每学年通常有120-150名学生)。”

在目前的约630名学生中,“目前有大约70名中国学生在我们的本科项目学习,接近总人数的10%。”

Minerva创始人兼CEO Ben Nelson曾表示,Minerva大学的招生目标是到2025年达到1万人。能够实现学生人数小幅且稳步增长,除了用课程和教育模式吸引学生,Minerva还有一套自己的秘密武器。

“Minerva是‘挑选’学生,而不是‘招收’学生。对于大多数大学采用的那种向学生推销项目的方式,我们不以为然。”Ross表示,“Minerva的方式是让世界各地的学生、家长和高中教育工作者与其进行深入的对话,讨论大学的意义、大学应该是什么样的,以及Minerva如何重新想象和重新定义我们所知道的大学。我们发现,当进行这些对话时,那些可能很适合Minerva的学生自然而然地吸引了我们。”

Minerva大学项目要独立了?

Minerva大学属于非营利业务,那么在金钱方面,是什么在支撑这个项目?

Minerva没有设置固定的校园,这样虽然能减少一大笔开支,但仅仅依靠学费来运营学校还是不够,况且Minerva大学的学费在美国高校中并不算高,此外学生也需要申请奖学金之类的项目,这些都使得资金支持更为重要。

尽管Minerva Project已经拿到了1亿多美元融资,但这部分资金并不会贴补Minerva大学。从成立之初,Minerva大学和Minerva Project就是分开的。

Minerva大学现在是自筹资金。虽然最初也由Minerva Project提供资金,但现在这部分业务依赖于慈善来获取资金,在很小程度上也靠学费收入来维持运营。”Ross说道。 

他补充道,Netflix创始人、联合CEO兼董事长Reed Hasting今年向Minerva Institute捐赠了7位数美元的资金,以支持Minerva的大学项目。

近来,Minerva大学项目最大的变化是要从KGI剥离出来,正式成为Minerva University。

事情的来龙去脉是这样的。“KGI”指的是克莱蒙特大学联盟成员凯特应用生命科学研究生院,虽然人们习惯将“Minerva Schools at KGI”简称为“Minerva大学”,但它其实是KGI的一部分。“最早成立Minerva Schools的时候,我们找了一所可以在里面孵化的现成的大学。KGI比较前卫,而且正好没有本科部,所以与我们的项目就没有什么竞争。”Ross解释道。从2018年开始,Minerva还通过KGI提供研究生项目。

在这几年之间,Minerva大学从无到有,已经能够独立运行,所以它计划从KGI独立出来。Ross表示,“这一切都是计划中的。”目前这件事在进行中,需要1到2年时间完成。

上文提到,Minerva特别的一点是学生能去不同国家,但在疫情期间,最受影响的就是在地域之间的移动,Minerva大学可能也会受影响。

然而,Ross表示,招生人数并没有受到什么影响。“去年我们的申请人数达到了前所未有的高水平。今年秋季我们有一个完整的班级入学,大约有140或150名学生。更有趣的是,我们的录取率是有史以来最高的。”

虽然课程质量是重要因素,但从成立之初就打下的线上教学基础,也是Minerva大学招生人数在疫情期间逆势增长的原因之一。

“打广告不是我们的风格”

既然Minerva大学不能为Minerva创收,那么这一重任就落在了Minerva Project的肩上。

Minerva Project目前主要为Minerva大学和其他合作伙伴(大学、企业、机构)提供教育服务,如在线课程技术平台Forum和课程。

之前,随着大学项目逐渐铺开,一些学校对其课程和平台产生了兴趣,询问能否合作。Minerva Project萌生了将自己的学习模式”出口“到其他学校的想法,之后也以比原计划更快的速度付诸实践。虽然并未透露具体数字,但Ross表示Minerva的收入主要来自这部分合作。

具体操作是由合作伙伴引进课程,Minerva会和其一起设计课程架构,对老师进行培训,之后由这些老师使用Forum上课、测量和评估学生的学习表现。

Minerva采用的是比较常见的授权许可(licensing)模式。Ross表示,授权不同于在线项目管理商(OPM)通常采用的收入分成模式,合作伙伴不需要支付50%甚至更高的学费收入比例,他们只需要根据学生人数支付许可费即可。

Nelson曾举过一个例子:一所600名学生的学校,每名学生每学期使用Forum学习3到4门课程,每名学生每年的学费不到2000美元。

然而,Minerva Project并不是来者不拒。机构需要具备什么条件才能入围并成为其合作伙伴?Ross给出的答案令人略感惊讶,但细想之后又觉得合乎逻辑。

他提到,Minerva并没有什么硬性的要求,合作伙伴只需满足3点:支持Minerva的使命和教育模式、相信evidence-based learning、愿意针对自己的机构进行有意义的、全面的改变和改革。在合作之前,Minerva通常会和这些机构进行长达几个月的交流。

与大学项目一样,Minerva的“营销”方式也相对低调。它将大学项目和学生的培养成果当成金字招牌来向同行或业界证明,也会进行一些私密的、不对外公开的论坛,以征求相关大学或企业的意见和想法。“打广告不是我们的风格。”Ross答道。

疫情期间Minerva Project的合作伙伴也有所增加。“COVID-19对我们的伙伴关系带来了积极的影响,我们与大学、企业学习中心以及世界各地的高中建立了更多的合作关系。”Ross说道。

大学之后,对高中“下手”

“如今Minerva Project既有本科,也有研究生项目。过去这些年,我们没有想过自己会重塑高中教育。然而,现在我们希望把改革大学的经验应用到重新定义高中教育上。”Nelson在GET2020大会上介绍道。

他提到的“高中”正是Minerva Project新推出的高中项目——Minerva Baccalaureate。这意味着在大学之后,Minerva开始对高中“下手”了。

“人才”二字是Minerva吸引投资者的关键词,如字节跳动飞速发展之后需要有技术且有能力的人才,好未来自创办之日起坚持以培优为核心理念的教育道路。Minerva在大学项目的实践中发现了一些问题,并希望进一步延长人才培养规划。

Nelson提到,“我们发现Minerva大学的学生并不具备一些我们所期待看到的思维模式。与此同时,我们也意识到,如果学生在来Minerva之前就拥有一些对这方面知识的基本理解,我们提供的大学教育会更有影响力。”                   

Minerva大学向传统美国高等教育“叫板”,而Minerva Baccalaureate要挑战的则是AP(Advanced Placement)和IB(International Baccalaureate)等传统高中教育。

Minerva Project表示,半个世纪以来,AP和IB考试都是高中质量的代名词。两项考试虽然都努力变得更加强调学生的思维能力,但最终仍然是以学科为基础,学生还是要参加高风险和不确定性强的考试。

“某个人在100分的考试中拿到92分或者是89分,这并不能体现他对这个科目是否理解,只能表示他在某一天参加了某个考试。”Nelson也在GET2020中强调了这一点。

Minerva的处理方式是老师会根据学生上课和做作业过程中的表现进行评估和反馈。Ross说道,“一个期末考或期中考可能有2个评估点,但Minerva一学期的课会有几百个评估点,而且没有任何一个评估点是致命的。”

这个高中项目一共有4年,前3年是高中课程,最后一年是可选可不选的大学课程,学生能同时获得所在高中和Minerva的文凭,选修第四年课程的学生还能获得32个大学学分。

高中项目与大学项目虽然对学生能力的培养层次不同,但都侧重于对跨领域能力的应用和培养。也就是我们所说的“授人以鱼,不如授之以渔”,但一定程度上Minerva也会向学生授以“鱼”。

由于高中项目属于Minerva Project的一部分,所以合作伙伴筛选标准和合作模式都与它共用一套。

自该项目推出以来,已经有学校向Minerva递出了橄榄枝。2020年,美国在线私立高中Laurel Springs成为第一所引入这个高中项目的合作伙伴。

由于刚推出不久,所以目前还没有过多的案例来证明这一项目的具体表现。Minerva大学项目曾经面临批评,高中项目可能也会有同样的遭遇,但即便如此,敢于向传统教育发起挑战,并付诸实践,已经迈出第一步了。

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